Cuando la NASA anunció a fines de junio de 2019 que planeaba enviar un dron a Titán, la luna más grande de Saturno, había suficiente para sorprenderse: un cuadricóptero apenas más grande que nuestro dron. El domingo para volar sobre paisajes desconocidos, como lo haría un pequeño avión de turismo, a casi 1.500 millones de kilómetros de la Tierra? Sí, el proyecto es suficiente para agrandar los ojos. Especialmente porque tomará casi ocho años para que este pequeño avión llegue a esta luna más grande que Mercurio: la misión Dragonfly comenzará en 2026, fecha de despegue, para llegar a 2034 en la superficie de Titán.

Tecnologías avanzadas, por supuesto, pero ya utilizadas

La tarea de esta pequeña máquina, también conocida como Libélula, sin duda será fuera de lo común: será para él volar en el cielo de esta estrella inexplorada con la ayuda de sus ocho rotores, y esto de forma completamente independiente. Pero al contrario de lo que uno podría pensar, Dragonfly, cuyo tamaño es equivalente al de un automóvil compacto, no se basará particularmente en tecnologías innovadoras. Al igual que Curiosity, el rover de la NASA que continúa viajando por la superficie de Marte, será alimentado por un generador de energía nuclear, y más específicamente un generador termoeléctrico de radioisótopos, el único dispositivo capaz de alimentarse de manera confiable, y en duración, una ambiciosa misión espacial. En total, Dragonfly debería viajar por la atmósfera titánica durante al menos dos años y ocho meses, 175 km.

También aterrizará en etapas para realizar análisis de muestras. Una vez más, debería tener un laboratorio en miniatura bastante similar a las máquinas actuales, como el rover Rosalind Franklin de la misión europea ExoMars. "La primera vez que ves [Dragonfly], dices, 'Estás bromeando, es una locura'", dijo Doug Adams, ingeniero de sistemas espaciales, en NPR, radio nacional de EE. UU. "Pero finalmente, te das cuenta de que es una misión altamente ejecutable".

Condiciones de exploración favorables

Otros parámetros también deberían facilitar la tarea del pequeño dron: aunque la atmósfera de Titán, compuesta principalmente de nitrógeno, es más densa que la de la Tierra, su gravedad es, por otro lado, más baja. Esto lo convierte en el lugar ideal para una máquina voladora. "Las condiciones en Titán hacen que volar sea más fácil allí que en la Tierra", dijo Peter Bedini, Gerente de Proyecto Dragonfly, NPR . En realidad, en un mundo así, un dron es una forma de exploración mucho mejor que un rover con ruedas.

El objetivo de Dragonfly, por supuesto, encontrará rastros de la vida antigua para tratar, tal vez, de comprender los orígenes de la vida. Por lo tanto, los paisajes que explorará Dragonfly serán diversos: comenzará con dunas similares a las que se encuentran en Namibia y terminará en el fondo de un cráter donde el agua líquida probablemente se hundió hace mucho tiempo, durante mayo ser decenas de miles de años Al igual que la Tierra, Titán tiene una atmósfera compuesta principalmente de nitrógeno. Pero allí, llueve metano y otras moléculas orgánicas de nieve.

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